Past events

Workshop: Technology and Human Capabilities

Presentations from the workshop:

Topic of the workshop

Dominant theories of distributive justice, fairness and equality, like that of John Rawls, describe a fair distribution in terms of amounts of primary goods available to people. Amartya Sen’s main criticism of such theories is that it is not the goods themselves that are ultimately important, but the kind of lives they enable us to live – i.e. what they allow us to do and be. For instance, giving everyone a laptop or some other piece of technology is no good in and by itself, because although some people will be able to make good use of it and increase their level of functioning, others – e.g. those who are illiterate or do not have access to reliable power supply – may not be able to convert their possession of the technology into anything useful in their lives.

Human functionings and capabilities are at the center of Nussbaum’s and Sen’s work, referred to as the ‘capability approach’. Although this approach has been widely adopted in development thinking, hardly any work has been done on the interrelations between the capability approach and technology. This is remarkable because technology almost by definition aims at expanding human capabilities.

What implications might the capability approach have for our thinking about technology? How could the capability approach be integrated in technological innovation and engineering design? This will be the focus of this explorative workshop, aimed at setting a research agenda in this important area. We will do so in interaction between researchers and stakeholders. Special attention will be paid to ICT and health care technologies and the context of the so-called ‘Base of the Pyramid’ (BoP).

Publiekssamenvatting
Wordt armoede in de derde wereld opgelost door het uitdelen van laptops? Sommige armen zullen er ongetwijfeld goed gebruik van maken. Maar als je bijvoorbeeld analfabeet bent of geen toegang hebt tot een betrouwbaar elektriciteitsnetwerk, dan zul je niet in staat zijn om dit hightech bezit om te zetten in een daadwerkelijke verbetering van je leven. Dit is een concreet voorbeeld van een discussie die in de filosofie gevoerd wordt: gaat het bij mondiale rechtvaardigheid om een eerlijke verdeling van primaire goederen, of eerder om wat ze ons daadwerkelijk in staat stellen te doen en te zijn? Het laatste, zegt econoom en filosoof Amartya Sen. Hij stelt menselijke mogelijkheden of ‘human capabilities’ centraal. Technologie is bij uitstek een middel dat bedoeld is om deze te vergroten, ook in de derde wereld.
Dit klinkt misschien vanzelfsprekend, maar falende technologieprojecten voor ontwikkelingslanden hebben ons geleerd dat niet alle technologie daar even succesvol in is. Wie bezig is met het introduceren van nieuwe technologie in ontwikkelingslanden zou meer moeten nadenken over hoe deze technologie waardevolle ‘human capabilities’ beïnvloedt. En wie streeft naar het bestrijden van armoede – in termen van meer mogelijkheden voor de armen om hun eigen leven vorm te geven – zou meer moeten nadenken over hoe technologie ingezet kan worden voor dit doel. Kortom, de implicaties Sen’s ‘capability approach’ voor innovatie voor ontwikkelingslanden moeten beter doordacht worden. Hoe kunnen ontwerpers de ‘capability approach’ toegepassen en hoe kan zulk ontwerp bijdragen aan het verbeteren van het lot van de armen?

Program

Chair / moderator of the day: Marc Tassoul.
Rapprteur: Bernd Kottier.

11.30-Reply from ICT/policy perspective + discussion14.00-Reply from a design/business perspective + discussion

9.00 – Reception with coffee and tea
9.40 – Welcome by Prabhu Kandachar
9.45 – Short introductory talks sketching background of research proposal
* Design for development / the BoPPrabhu Kandachar(TU Delft)
* Value sensitive designJeroen van den Hoven (3TU.Ethics)
* Capability approach (CA)Ilse Oosterlaken (3TU.Ethics)
* An appropriate CA (for sustainability) for the BoPMonto Mani (IISc)
10.45- Outline of the research proposal by Jeroen van den Hoven
10.55 Clarification workshop goals/discussion expected outcomes (Marc Tassoul)
11.15- Coffee/tea break
(Randy Spence, Advisory Board LIRNEasia / OPHI team)
12.15- Reply from a development NGO perspective + discussion
(Christiaan Hogenhuis, Stichting Oikos) 13.00- Lunch
(Andre Rotte, Design Initiatief) 14.45- Possible case studies – brainstorm & discussion 16.15- Coffee/tea break 16.30- Social valorization plan – brainstorm & discussion 17.30- Drinks + dinner afterwards

Participants

Participation in the workshop is on invitation only. Participants will include a mixture of researchers (a.o. ethics, industrial design, ICT) and policy makers / professionals (NGOs, business, government organizations).

Location

TU Delft, Faculty of TPM, Jaffalaan 5, room a3.100

Organisation

This workshop is organized by Ilse Oosterlaken.
The workshop is made possible by a grant from NWO.

Related events

  • Workshop ‘Well-being in Low-Income Countries‘ (with Martha Nussbaum), December 15th 2008, Helsinki School of Economics. Both prof. Kandachar and prof. Van den Hoven / Ilse Oosterlaken will present a paper there.
  • Conference ‘Sustainable Innovations at the Base of the Pyramid‘ (Helsinki, Sept. 26-27, 2008), of which prof. Kandachar was co-organizer. Participants: a mix of researchers, policy makers, business people and people from NGOs.

Relevant publications (small selection)

image